Galaxias

Las galaxias y Edwin Hubble

imagen: S. Beckwith (STScI) Hubble Heritage Team, (STScI/AURA), ESA, NASA

Hace menos de un siglo que sabemos que las galaxias son conjuntos de miles de millones de estrellas, gas y polvo interestelar unidos gravitacionalmente que se distribuyen por todo el Universo. Nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, es una de ellas. Antes, los astrónomos no se ponían de acuerdo acerca de la naturaleza de esas pequeñas "nebulosas" de luz que podían observar con sus telescopios entre las estrellas.

Fue en 1924 cuando el astrónomo estadounidense Edwin Hubble desde el observatorio del Monte Wilson consiguió distinguir estrellas individuales en la Nebulosa de Andrómeda, revelando así la verdadera identidad de estos objetos: no eran nebulosas pertenecientes a nuestra galaxia, sino que eran autenticas galaxias en sí mismas tan grandes o mas que la propia Vía Láctea y que se extendían mucho más allá a distancias hasta entonces inconcebibles.

Clasificación de las galaxias

La forma de las galaxias es el parámetro más comúnmente utilizado para clasificarlas. De hecho fue la pionera clasificación morfológica de Edwin Hubble, con ligeras variaciones, la que más se ha utilizado a la hora de clasificar las galaxias según su forma.

Galaxias elípticas

M89 Galaxia eliptica del tipo E0 M87 Galaxia eliptica del tipo E1 M89 Galaxia eliptica del tipo E2 NGC6876 Galaxia eliptica del tipo E3 M49 Galaxia eliptica del tipo E4 M59 Galaxia eliptica del tipo E5 M110 Galaxia eliptica del tipo E6 NGC3115 Galaxia eliptica del tipo E7

Sin detalles estructurales excepto una mayor concentración de estrellas en el centro y una disminución progresiva de luminosidad hacia el borde que está poco definido. Se clasifican de E0 a E7 según su grado de elipse: las de tipo 0 son prácticamente esféricas y los tipos sucesivos se van achatando hasta la de tipo 7 que es alargada.

Galaxias espirales

M104 Galaxia espiral del tipo Sa M31 Galaxia espiral del tipo Sb M74 Galaxia espiral del tipo Sc

Contienen gran cantidad de gas y polvo. Destacan sus brazos en espiral y su núcleo brillante. El tamaño del núcleo y el aspecto de sus brazos se utiliza para clasificarlas, así las de tipo Sa tienen un núcleo grande respecto a los brazos mientras que los de tipo Sc tienen grandes brazos espirales y un núcleo pequeño. Las de tipo Sb son un caso intermedio entre las Sa y las Sc.

Galaxias lenticulares

M84 Galaxia lenticular SO

Las galaxias lenticulares, de tipo SO, se consideran galaxias de transición entre las elípticas y las espirales.

Galaxias irregulares

Gran Nube de Magallanes galaxia irregular del tipo IrrI M82 Galaxia irregular del tipo IrrII

No tienen ninguna estructura ni simetría definida. Tienen gran cantidad de gas y polvo interestelar y estrellas jóvenes. Se clasifican como irregulares de tipo I o magallánicas e irregulares de tipo II que son menos frecuentes.

El Grupo Local de Galaxias y los Supercúmulos

Nuestra galaxia, la Vía Lactea, forma parte de un cúmulo irregular de galaxias denominado Grupo Local de Galaxias (GLG) Todos los tipos de galaxias están presentes en el GLG. Las galaxias más próximas son las Nubes de Magallanes. M31, la galaxia de Andrómeda, es una galaxia espiral parecida a la Vía Láctea, que tiene sus brazos espirales algo deformados tras sufrir colisiones con otra galaxia, M32, en el pasado.

Los Supercúmulos de galaxias se forman por la unión de cúmulos de galaxias. El Grupo Local de Galaxias al que pertenece la Vía Lactea forma parte del Supercúmulo Local y se encuentra al borde del Supercúmulo de Virgo. Nuestro cúmulo está siendo atraído por el de Virgo en lo que se llama caída virgocentrica. Todas las galaxias de nuestra región se dirigen con una velocidad de unos 700 km/s hacia una región del cielo llamada el Gran Atractor, cuya geometría y naturaleza no está bien conocida. Existen dos hipótesis, podría tratarse de un conjunto de galaxias muy másivas o bien un resto de un bucle de cuerda cósmica, resto del origen violento del Universo y que poseería una gran energía concentrada.

Colisiones de galaxias y canibalismo

Pueden ocurrir colisiones entre galaxias próximas y también puede darse el llamado canibalismo en donde la galaxia más masiva "engulle" a la menos masiva. En las colisiones de galaxias, raramente ocurren colisiones entre estrellas, sin embargo la acción gravitatoria calienta la materia interestelar y da lugar a brotes de formación estelar y puede ser la causa de la formación de brazos en espiral en galaxias como la nuestra. Por su parte, el canibalismo puede ser el origen del nacimiento de galaxias gigantes.

Galaxias Activas

En 1943 Seyfert descubrió unas galaxias con un núcleo muy pequeño pero muy luminoso exhibiendo propiedades muy similares a las nebulosas brillantes de nuestra galaxia. No encajaban en la clasificación de Hubble. Posteriormente se fueron descubriendo otros objetos muy similares a las galaxias Seyfert y se las denominó genericamente como galaxias activas. Se puede establecer esta clasificación:

Radiogalaxias: emiten en radiofrecuencias una energía similar o mayor a la del rango óptico. La parte más luminosa se concentra en el núcleo.

Galaxias Tipo N: emiten fuertemente en el infrarrojo. Su nucleo está inmerso en una galaxia eliptica.

Galaxias Zwicky: también llamadas galaxias compactas azules, emiten sobretodo en el azul.

Galaxias Markarian: emiten principalmente en el azul.

Cúasares: sólo emiten mucho en radioondas. Presentan un gran desplazamiento hacia el rojo lo que implica que se encuentran a una gran distancia.

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