NEBULOSAS PLANETARIAS

El destino del Sol

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NEBULOSAS PLANETARIAS

A pesar de su nombre no hay ninguna relación entre las nebulosas planetarias y los planetas. Su nombre se debe al astrónomo William Herschel quien en el siglo XVIII y llevado por la apariencia a menudo circular de estas nebulosas las relacionó con los discos planetarios. El nombre, aunque pueda llevar a equívocos, se ha conservado a lo largo de los años.

Las nebulosas planetarias se producen cuando una estrella gigante roja que ha agotado ya todo su hidrogeno expulsa sus capas exteriores y se puede apreciar una envoltura de gas que se va expandiendo poco a poco.

Nebulosa Planetaria DUMBBELL

Se dan en el caso de estrellas de tamaño medio, con una masa entre una y ocho masas solares, y el objeto remanente termina por convertirse en una estrella enana blanca. Antes de convertirse en enana blanca, la estrella gigante roja pasa por etapas de inestabilidad en las que expulsa cantidades apreciables de masa a velocidades de unos veinte kilómetros por segundo. 

Nebulosa planetaria NGC 2440

Imagen : NASA, ESA, and K. Noll (STScI)

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestra el colorido final de una estrella como nuestro Sol. La estrella está acabando con su vida expulsando sus capas exteriores de gas, que formaron una esfera alrededor del núcleo restante de la estrella. La luz ultravioleta de la estrella moribunda hace que el material brille. La estrella restante, llamada enana blanca, aparece como un punto blanco en el centro. Nuestra Vía Láctea está llena de estas reliquias estelares, llamadas nebulosas planetarias. La Cámara Planetaria de Campo Amplio 2 de Hubble capturó esta imagen de la nebulosa planetaria NGC 2440 el 6 de febrero de 2007.

Una vez expulsado, el gas de la nebulosa planetaria se expande y empieza a difundirse, siendo detectable durante unos treinta mil años, antes de que la envoltura gaseosa se haya expandido tanto que su material sea demasiado tenue para poder verse. En el centro de estas nebulosas puede observarse la estrella enana blanca, el objeto resultante de la estrella originaria. 

Nebulosa planetaria NGC 2818

Imagen : NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

La nebulosa planetaria NGC 2818,  se encuentra en la constelación sur de Pyxis (la brújula). La espectacular estructura de la nebulosa planetaria contiene las capas externas de una estrella que fueron expulsadas al espacio interestelar. Los brillantes restos gaseosos en la nebulosa fueron arrojados por la estrella central tras quedarse sin combustible para sostener las reacciones nucleares en su núcleo.

Esta imagen del Hubble fue tomada en noviembre de 2008 con la Cámara planetaria de campo amplio 2. Los colores en la imagen representan un rango de emisiones provenientes de las nubes de la nebulosa: el rojo representa el nitrógeno, el verde representa el hidrógeno y el azul el oxígeno.

El destino del Sol es el convertirse en nebulosa planetaria y terminar sus días como una enana blanca. Dentro de cinco mil millones de años el Sol agotará su reserva de hidrógeno y se convertirá en una estrella gigante roja, expandiendose mas allá de la órbita de la Tierra. Algunos cientos de millones de años después arrojará cerca de la mitad de su masa, y desde sistemas estelares lejanos podrá observarse una espectacular nebulosa planetaria en lo que antes era el sistema solar. 

Nebulosa planetaria NGC 7293: La Nebulosa de la Hélice