Saturno

Los anillos del Sistema Solar

Saturno y sus anillos vistos por la sonda espacial Cassini
imagen : NASA/JPL/Space Science Institute

Tan sólo un poco más pequeño que Júpiter, Saturno es conocido por su espectacular sistema de anillos. Al margen de los anillos, Saturno presenta gran similitud con Júpiter: Contiene un núcleo rocoso cubierto de un océano de hidrogeno metálico liquido y por encima una cubierta de hidrogeno molecular y helio y por ultimo una densa atmósfera.

Como Júpiter, Saturno también tiene rotación diferencial. Su período de rotación es de 10 horas y 40 minutos y esta rapidez es la que provoca el aplastamiento polar y las bandas claras y oscuras paralelas al ecuador, en este caso, menos definidas que en Júpiter. La coloración de las bandas se debe a su composición química de azufre y fosforo así como al grosor de las nubes. Saturno posee un intenso campo magnético originado por su océano interior de hidrogeno metálico líquido.

Pero sin duda lo más característico de Saturno son sus anillos. Se extienden a lo largo de 65.000 kms, hasta llegar a una distancia de 250.000 kms del centro de Saturno. Se trata de una sucesión de anillos concéntricos de distintos diámetros compuestos de polvo, corpúsculos de hielo, hielo seco (anhídrido carbónico) y roca helada con tamaños que van desde unos pocos cms. hasta varios metros. A pesar de su gran tamaño, su grosor es muy reducido de apenas varios kms de anchura. Esto hace que se hagan invisibles desde de la Tierra cuando se presentan de canto, cosa que ocurre cada 14.5 años.

Vistos desde la Tierra aparentan ser tres anillos, los llamamos A,B y C. Los más visibles, los anillos A y B se encuentran separados por la llamada división Cassini, mientras que la separación entre los anillos B y C se conoce como división Encke. El origen de los anillos de Saturno es desconocido. Existen varias hipótesis entre ellas la que supone que se formaron a partir de uno o más satélites fragmentados por las fuerzas de marea de Saturno. Otra hipótesis sugiere que se trata de restos del material primario del que se formó Saturno, que debido a la cercanía al planeta no consiguió agruparse para formar un satélite.

Saturno posee un gran número de satélites, entre ellos destaca Titán, un enorme satélite de un tamaño mayor que el planeta Mercurio.

Videos

Video de Saturno y sus satelites realizado a partir de las imágenes de la sonda Cassini de la Nasa.

Tras sobrevolar Saturno y sus anillos, y los satelites Titán y Mimas, el video finaliza con un acercamiento a la luna Encelado.

Galería Fotográfica

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Saturno en cifras


Magnitud Valor
 Masa (kg) 5,688e+26 
 Masa (Tierra = 1) 9,5181e+01 
 Radio ecuatorial (km) 60.268 
 Radio ecuatorial (Tierra = 1) 9,4494e+00 
 Densidad media (gm/cm^3) 0,69 
 Distancia media desde el Sol (km) 1.429.400.000 
 Distancia media desde el Sol (Tierra = 1) 9,5388 
 Período rotacional (horas) 10,233 
 Período orbital (años) 29,458 
 Velocidad orbital media (km/s) 9,67 
 Excentricidad orbital 0,0560 
 Inclinación del eje (grados) 25,33 
 Inclinación orbital (grados) 2,488 
 Gravedad superficial en el ecuador (m/s^2) 9,05 
 Velocidad de escape en el ecuador (km/s) 35,49 
 Albero geométrico visual 0,47 
 Magnitud (Vo) 0,67 
 Temperatura media de las nubes -125°C 
 Presión atmosférica (bares) 1,4 
Composición atmosférica Valor
Hidrógeno 97% 
Helio 3% 
Año Sonda País Misión
1973 Pioneer 11 EE.UU Sobrevuelo de Júpiter y Saturno
1977 Voyager 1 EE.UU Sobrevuelo de Júpiter y Saturno
1977 Voyager 2 EE.UU Sobrevuelo de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno
1997 Cassini-HuygensEE.UU y Europa Sobrevuelo de Júpiter, Orbitador de Saturno y descenso a Titán

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